O que são Terras Raras

O que são Terras Raras

Damos o nome de terras raras a um grupo de elementos metálicos especiais da tabela periódica, que são atualmente amplamente empregados na indústria, em diversos ramos.

As terras raras não são, na verdade, exatamente raras. Esses elementos são encontrados com certa abundância na crosta terrestre, sendo que, por exemplo, o Cério é o 25º elemento mais abundante – tão comum quanto o cobre.

Porque o nome “terras raras” então? Bem, esses elementos receberam essa classificação por serem de difícil separação e obtenção, sendo considerados inicialmente raros por conta disso.

As terras raras são categorizadas em dois grupos principais: elementos leves (do lantânio ao samário) e elementos pesados (do európio ao lutécio), que são menos comuns e, portanto, possuem custo mais elevado.

Esses elementos pertencem a um grupo mais geral chamado de grupo dos Lantanídeos. Também classificamos como terras raras os elementos escândio e ítrio.

Aplicações das Terras Raras

As terras raras encontram inúmeras aplicações na indústria, como por exemplo aplicações em eletrônica, supercondutores, óptica, em catalisadores e fabricação de ímãs, entre muitas outras.

A tabela a seguir lista as terras raras (com seus números atômicos) e suas principais aplicações.

Nº Atômico Elemento Aplicação Atual
21 Escândio Ligas empregadas na indústria aeroespacial
39 Ítrio Fósforos, cerâmicas e ligas metálicas
57 Lantânio Baterias, catalisadores para refino de petróleo
58 Cério Catalisadores, Polimento de vidros (como lentes)
59 Praseodímio Ímãs de grande força, pigmento cerâmico amarelo
60 Neodímio Ímãs de grande força, como os empregados em HDs de computadores
61 Promécio Fonte de radiação Beta
62 Samário Ímãs para temperaturas elevadas
63 Európio Luzes fluorescentes
64 Gadolínio Agente de contraste em imagens por ressonância magnética, reatores nucleares
65 Térbio Fósforos para iluminação, Ímãs poderosos para temperaturas elevadas
66 Disprósio Ímãs poderosos para temperaturas elevadas, Lasers
67 Hólmio Ímãs mais poderosos existentes atualmente
68 Érbio Lasers, coloração de vidros
69 Túlio Materiais cerâmicos magnéticos (ainda em desenvolvimento)
70 Itérbio Painéis solares, tecnologias de fibras ópticas
71 Lutécio Scanners para Tomografia por Emissão de Pósitrons (PET scanner)

A foto a seguir mostra duas amostras de terras raras, provenientes da coleção particular do autor:

Terras Raras - Gadolínio e Itérbio. Coleção particular de Fábio dos Reis.

Terras Raras – Gadolínio (esq.) e Itérbio (dir.). Coleção particular de Fábio dos Reis.

Uma curiosidade: Estima-se que cerca de 97% das terras-raras estejam localizadas em alguns países da Ásia, principalmente na China, a qual possui mais de 2/3 das reservas mundiais desses metais, e é responsável por 87% do total que é comercializado no planeta.

Referências

Lynas Corporation LTD – Summary of Rare Earth Elements and their Applications

Emsley, J. Nature´s Building Blocks – An A-Z Guide to the Elements. Oxford Press. 2003. 1ª ed.

 

Sobre Fábio dos Reis (1328 Artigos)
Fábio dos Reis trabalha com tecnologias variadas há mais de 25 anos, tendo atuado nos campos de Eletrônica, Telecomunicações, Programação de Computadores e Redes de Dados. É um entusiasta de Unix, Linux e Open Source em geral, adora Eletrônica e Música, e estuda idiomas, além de ministrar cursos e palestras sobre diversas tecnologias em São Paulo e outras cidades do Brasil.
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